Perséphone

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Mère: Déméter
Père: Zeus

Fils: Zagreus (avec Zeus)

Perséphone est la déesse des Enfers, fille de Zeus et de Déméter. Elle est d’abord connue sous le simple nom de Coré ou Cora  « la jeune fille », ou encore « la fille », par opposition à Déméter, « la mère ». Chez les Romains, on la connais sous le nom de Proserpine. Perséphone est une des principales divinités chthoniennes (dieux qui se référent à la terre ou au monde souterrain) des Grecs par opposition aux divinités célestes.

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Perséphone est d’une rare beauté, et sa mère Déméter l’élève en secret en Sicile, son île favorite, où la jeune fille est en sécurité. Dans les bois d’Enna, Perséphone se divertit en compagnie des Océanides. Un jour, alors qu’elles sont occupées à cueillir des fleurs, Perséphone s’écarte du groupe, pour cueillir un narcisse. C’est alors que la Terre s’ouvre et Hadès en surgit sur son char tiré par ses magnifiques chevaux bleu nuit. Là elle est remarquée par le puissant Hadès, son oncle, qui souhaite en faire sa reine. Il enlève la jeune fille qui d’un cri alerte sa mère mais celle-ci arrive trop tard.

La scène se serait déroulée près du lac de Pergusa, en Sicile. Personne n’ayant rien vu, Déméter partira à la recherche de sa fille unique pendant neuf jours et neuf nuits avant de déclarer : « La Terre sera affamée tant que je n’aurai pas retrouvé ma fille. » Le soleil décidera alors de révéler à Déméter que c’est Hadès qui a enlevé sa fille. La déesse ira aux Enfers  la chercher mais Hadès refusera de la rendre. L’affaire est portée devant Zeus.

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Zeus n’est pas capable de prendre une décision car il ne veut froisser ni Déméter ni Hadès. Mais il est alors obligé de tenter une conciliation et conseille à son frère de rendre Perséphone à sa mère avant que la terre entière ne soit complètement morte de faim. Il envoie Hermès porter le message à Hadès. Ce dernier est d’accord à condition qu’elle n’ait pas encore goûté de la nourriture des Morts.

Et comme Perséphone affirme qu’elle n’a rien mangé depuis son enlèvement, Hadès, contraint de dissimuler son dépit, la renvoie vers sa mère. Les larmes de Démèter cessent alors de couler. Mais juste au moment où Perséphone se met en route pour Eleusis, un des jardiniers d’Hadès, du nom d’Ascalaphos, témoigne qu’il l’avait vu cueillir une grenade et en manger six grains.

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Constatant que Perséphone a mangé six pépins de grenade, le fruit des morts, Zeus pense qu’elle doit rester aux Enfers. Cependant il décide d’un compromis. La jeune fille passera six mois aux Enfers (la période automnale et hivernale) aux côtés de son époux en tant que reine des Enfers. Les six autres mois de l’année, elle retournera sur Terre aider sa mère pour le printemps et l’été.

Perséphone semble avoir finalement accepté son rôle de déesse des Enfers car, dans les légendes, elle agit toujours en accord avec son époux. Assise à côté du trône, elle tient un flambeau ou parfois un pavot, dont les vertus soporifiques symbolisent le sommeil annuel de la Nature et elle se montre sévère et inflexible.

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Cependant elle tomba amoureuse d’Adonis qui dut lui aussi partager son temps entre la Terre et les Enfers…  Bien plus tard elle fut séduite par Zeus qui s’était transformé en serpent et donna naissance à Zagréus. Divinité infernale, elle est aussi à l’origine une déesse du blé, comme sa mère. Chez les Grecs, la fertilité du sol est étroitement liée à la mort, et les grains de semence sont conservés dans l’obscurité pendant les mois d’été, avant les semailles de l’automne. Ce retour de la vie après l’ensevelissement est symbolisé par le mythe de Perséphone, enlevée, puis restituée, et donne naissance aux rites des mystères d’Éleusis. Pour les fidèles, le retour sur terre de la déesse est une promesse formelle de leur propre résurrection. Perséphone occupe une place importante dans les cultes de nombreuses villes, en particulier ceux d’Éleusis, de Thèbes et de Mégare, ainsi qu’en Sicile et en Arcadie.

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